Sur le retour de la gaze de Ruth Baumgarte

Maren Bodenstein

Écrivaine, Afrique du Sud

En regardant les photos de Ruth Baumgarte vêtue de kaki, debout parmi un groupe de membres de la tribu Masai, elle me semble familière - comme si je l'avais rencontrée quelque part. Née la même année que mon père, ses photographies et ses peintures me ramènent à une enfance passée dans un petit village de Zululand, en Afrique du Sud.

Hermannsburg était l'endroit où les missionnaires allemands venaient apprendre l'isizulu avant de s'aventurer dans des stations de mission éloignées. Mes parents y étaient enseignants. Bohémiens dans l'âme, ils aimaient la musique, le théâtre et l'art et chaque fois qu'ils le pouvaient, ils laissaient derrière eux leur progéniture de cinq enfants pour visiter l'Allemagne. Le climat culturel expérimental et questionnant de l'Allemagne d'après-guerre les a excités. Ils se sont liés d'amitié avec des musiciens, des théologiens radicaux, des artistes et des aventuriers. Beaucoup d'entre eux visiteraient à leur tour Hermannsburg. Leur amusement face à notre retard d'avant-guerre ne m'échappa pas.

Le point culminant de ces visites serait généralement un voyage dans "The Thorns", une garrigue rocheuse et sèche d'acacia à environ 30 kilomètres. Le voyage s'est fait dans notre vieille voiture abîmée, et étant la plus jeune, j'ai été autorisée à venir. L'excitation commençait une fois que nous descendions dans l'escarpement et que les chèvres commençaient à courir à travers les routes. Des femmes aux seins nus portant d'immenses pots à eau en argile et des jeunes hommes en pagne de peau de bête ont fait sentir à nos invités qu'ils étaient enfin arrivés dans une Afrique «authentique». Nous nous sommes arrêtés pour visiter les artistes et les propriétés des chefs. Les mains étaient serrées, des connexions ouvertes s'établissaient. Mon père parlait couramment le zoulou et il y avait un sentiment de curiosité réciproque de bon cœur.

Et puis nous sommes repartis.

Sur le chemin du retour (avec moi maintenant coincé dans le dos entre des sculptures en bois fraîchement achetées, des pots en argile et des perles), il y avait généralement un premier silence. Et puis les adultes se mettaient à parler. Essayant de donner des mots à leur enchantement, ils ont parlé de la merveilleuse complexité de la culture africaine dont ils avaient été témoins et de l'ouverture qu'ils avaient rencontrée. Quelque chose s'est toujours ouvert en eux lors de ces voyages. Une connexion profonde a été établie.

Et ces liens m'ont à leur tour profondément influencé. Vivant et travaillant comme écrivaine blanche dans une Afrique du Sud post-apartheid, une grande partie de mon travail consiste à négocier un sentiment d'appartenance ici, à essayer de me localiser dans le pays de ma naissance.

C'est à partir de cette position que Ruth Baumgarte et sa relation à l'Afrique m'intéressent et me fascinent. Et, en regardant son travail, tant de questions viennent inonder mon esprit de conteuse.

«Pourquoi a-t-elle voyagé si souvent en Afrique? Avec qui a-t-elle voyagé? Comment a-t-elle voyagé? Que cherchait-elle? Qu'a-t-elle trouvé ici? Quelle était sa relation avec les gens qu'elle peignait? " Je m'intéresse à son regard.

Regarder vers l'intérieur

«Au bord du fleuve», 1988) est l'une des premières de la série de ses peintures africaines. C'est un portrait intime d'une femme noire assise au bord de la rivière, loin d'une ville imminente. Les couleurs sont sourdes, mélancoliques, presque douloureuses. La femme fait une pause dans ses efforts pour se tourner vers elle-même. Et je ne peux m'empêcher de me demander si cette pause, ce repli sur soi, n'était pas le cadeau initial que le voyage en Afrique a offert à l'artiste qui est dans la soixantaine?

L'image après

Quatre ans plus tard, Ruth Baumgarte peint une autre figure africaine contemplative. «In the Desert» montre un homme contenu dans un paysage intemporel et dans des couleurs riches et intenses. Mais cette personne est à l'aise en elle-même. Il n'a pas besoin de se protéger les yeux du monde.

Les peintures de cette année (1991) sont grandes et audacieuses et brillent de couleur. L'Afrique a ouvert quelque chose chez l'artiste et j'imagine qu'elle boit dans le paysage et les gens de tout son être, faisant des croquis pour capturer des formes et des formes. L'Europe a disparu de sa conscience. Et puis, après des semaines et des mois, elle rentre chez elle en Allemagne - dans un paysage sombre et gris; un monde industrialisé, ordonné, systématisé, saturé d'idées et de souvenirs. Elle se rassoit et laisse l'expérience de l'Afrique se distiller lentement en elle. Elle cherche les tubes de couleur, ses pinceaux et peint les images rémanentes vives laissées sur son être. Ressent la chaleureuse ouverture d'esprit des personnes rencontrées lors de ses voyages.

 

Dans «African Landscape I» (1991), une petite figure s'éloigne dans un paysage intemporel et abstrait dont elle fait totalement partie. L'artiste projette désormais librement sur la toile un monde vivant et scintillant de tant de couleurs.

S'asseoir avec les femmes

«The Mid-Day Rest» (1991) montre l'artiste assise avec les femmes sous les arbres, profitant d'une pause après avoir travaillé dans la chaleur de midi. Au-delà de la bulle confortable du touriste, elle est devenue la troisième femme invisible de la scène.

Dans «The Bride Price» (également peint en 1991), l'artiste est à nouveau assise par terre, au même niveau que les femmes assises au loin. Assise juste derrière le jeune homme, elle peut voir le chemin qu'il doit parcourir, passer devant les femmes, jusqu'au village où il paiera la dot. Encore une fois, la figure et le paysage ne font plus qu'un. Quelque chose qui semble typique de son travail.

Le regard direct

L'artiste est devenu obsédé par l'Afrique. Elle se rend régulièrement en Afrique du Sud, au Kenya, en Zambie, au Zimbabwe, en Tanzanie, en Ouganda, en Éthiopie et au Soudan (près de quarante fois en 40 ans). Non seulement elle est fascinée par le paysage, mais ce sont les gens vers qui elle est attirée. C'est comme si l'exposition à l'autre lui ouvrait des espaces inconnus.

Dans «Malentendu» (1993), le regard de l’artiste est renvoyé avec assurance et flirt par la jeune femme en blanc. Le regard est provocant et intime - peut-être même un miroir du propre défi de l'artiste contre la patine auto-importante de la vie et de la culture européennes?

Dans les deux tableaux de 2001, «L'Africain II» et «L'Africain III», l'Africain revient sur la femme qui est venue les regarder.

Le regard allégorique

Avec des visites répétées, l'artiste prend davantage conscience de la politique et des conflits des lieux qu'elle visite. Elle peint des déclarations allégoriques et politiques sur l'Afrique. Ceci est montré dans des titres tels que «African Vision», «His Land» et «The African». Elle s'efforce de parler au nom de l'Afrique.

À partir de 1995 environ, les rouges, les oranges et les jaunes - les couleurs du feu, de la chaleur et de la passion - commencent à dominer les peintures. Les coups de pinceau de l’artiste ont été lâchés, presque au point de chaos. Certains rouges, en particulier dans «Rift Valley» et «His Land», évoquent le sang - à la fois comme marqueurs de vitalité et de violence. La mort plane sur les peintures des vautours dans les airs et au repos. C’est comme si les voyages de l’artiste en Afrique l’avaient finalement divisée - lui permettaient de traverser les épaisses couches de sa propre culture et de sa formation, vers un moi plus essentiel et plus mortel.

La gaze chaude

Ruth Baumgarte est décédée en 2013 (la même année que mon père) et jusqu'à la fin de sa vie, elle a exprimé le désir de retourner en Afrique, l'endroit qui lui a offert un lien si profond - un miroir de sa vitalité provocante.

"In the Evening" (2003) marque la fin de la répétition de cette grande exploratrice dans "The Thorns". Et avec ce tableau, l'artiste, aujourd'hui âgée de 80 ans, revient dans un espace plus intime et contenu en elle-même. Assise dans une pièce remplie de monde, elle regarde avec émotion une nouvelle génération qui apprend par la chaude lumière rouge, jaune et orange d'une lampe qu'elle a peinte.